Empresa Unicornio: ¿Qué es y Cómo Identificarla?

Escrito por Arlette Arboisiere
Editado por Elizabeth Shutty

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Las startups suenan bien, pero lo cierto es que es difícil encontrar la combinación perfecta de calidad del producto o servicio, demanda del mercado, gestión empresarial y organigrama, e innovación sostenida en el tiempo. En el mundo del emprendimiento, miles de nuevas empresas cierran sus puertas cada año porque no encontraron esa combinación perfecta.

Por otro lado, hay algunas startups que no sólo tienen éxito, sino que lo alcanzan a un ritmo increíblemente rápido y se hacen increíblemente grandes. Estas startups se denominan empresas unicornio. Un unicornio es una empresa que ha sido valorada en más de mil millones de dólares.

¿Qué es una Empresa Unicornio?

Una empresa unicornio es una startup que lleva menos de diez años en el mercado, no cotiza en bolsa de valores ni tampoco ha sido adquirida por terceros y está valorada en mil millones de dólares o más. El término fue otorgado en referencia a la criatura fantástica por Aileen Lee, fundadora de Cowboy Ventures, quien en 2013 lo usó para referirse a las empresas tecnológicas que habían alcanzado ese importante hito.

El término unicornio se refiere a una empresa emergente privada con un valor superior a $1,000 millones de dólares. Se utiliza habitualmente en el sector del capital riesgo (venture capital).

Actualmente, se estima que existen mil 200 empresas unicornio en el mundo, según una investigación de la consultora CB Insights, siendo las más famosas Airbnb, Facebook y Google. Un detalle importante de las empresas unicornio es que son startups, en las que las tecnologías de la información y la comunicación desempeñan un papel fundamental, por lo que no son lo mismo que una PYME. Tenemos un artículo que explica qué es una startup y deberías leerlo porque no son lo mismo que una pequeña empresa. La principal diferencia es la fuente de financiación. Una startup está financiada por inversores de venture capital. Otra diferencia entre una startup y una PYME es que una PYME no siempre es una empresa joven y no suele obtener dinero de inversores.

Características de una Empresa Unicornio

No existe una fórmula mágica para crear una startup unicornio. El éxito de la idea de negocio dependerá de muchos factores, algunos de los cuales están fuera de nuestro control. A grandes rasgos, las principales características de las startups unicornio son:

Reciente creación

Las unicornios son startups que explotan un nicho de mercado pequeño o desconocido, así que suelen ser las primeras en el mercado en ofrecer un producto o servicio. Es decir se trata de pequeños negocios rentables que cambian la forma de hacer las cosas y, poco a poco, crean una necesidad. Se enfocan en mantener la innovación en constante desarrollo para adelantarse a sus competidores, que más tarde podrían entrar al mercado.

Innovación disruptiva

En general, han supuesto una disrupción en el sector al que pertenecen. Uber cambió la forma en que la gente se desplazaba. Airbnb cambió la forma en que la gente se alojaba y Snapchat transformó el uso de las redes sociales. Las nuevas tecnologías son una característica esencial en sus operaciones y suelen utilizar las redes sociales para ganar reconocimiento.

Financiación privada

Las empresas unicornio son expertas en atraer inversores y mantener el capital privado, sin necesidad de pedir préstamos bancarios a largo plazo o sin llegar a cotizar en la bolsa. La mayoría de las unicornio son de propiedad privada, lo que aumenta su valoración cuando una empresa establecida invierte en ellas. Sin embargo, si una startup no puede mantener unos indicadores financieros saludables, la financiación se agotará y tendrá que cerrar.

Modelo de negocio

La mayoría de las unicornio se dirige a los consumidores finales, con una alternativa disruptiva que satisface sus necesidades. No solamente se centran en su producto, sino también en la satisfacción del cliente. Su objetivo es simplificar y facilitar las cosas a los consumidores y formar parte de su día a día, al igual que mantener los precios asequibles.

Empresas Unicornio en Latinoamérica

En octubre de 2022, había más de mil 200 empresas unicornio en todo el mundo, de acuerdo con la información de CB Insights. Entre la lista, existen startups todavía más raras de ver, como las decacornios, startups valoradas en más de diez mil millones de dólares, y las hectocornios, valoradas en más de cien mil millones de dólares.

Si hablamos del desarrollo de estas startups en Latinoamérica, destacan empresas como:

Mercado Libre, Despegar y Rappi. En la región se contabilizan 41 unicornios, distribuidos en los sectores fintech, software y servicios, e-commerce, inteligencia artificial, cadena de suministros, logística y delivery, y programas de fidelización. Mientras que en México se cuenta con ocho empresas unicornio hasta el momento: Kavak, Bitso, Clip, Konfio, Merama, Stori, Nowports y Clara. A continuación, te mostraremos una tabla con las startups más importantes de Latinoamérica:

EmpresaDescripción
KavakValor de $8,700M, unicornio desde 2020. Comercio electrónico. Inversores notables: DST Global, SoftBank Group, Mountain Nazca
BitsoValor de $2,200M, unicornio desde 2021. Fintech. Inversores: Pantera Capital, QED Investors, Coinbase Ventures
ClipValor de $2,000M, unicornio desde 2021. Fintech. Inversores: Alta Ventures Mexico, General Atlantic, SoftBank Group
KonfíoValor de $1,300M, unicornio desde 2021. Fintech. Inversores: Kaszek Ventures, QED Investors, International Finance Corporation
MeramaValor de $1,200M, unicornio desde 2021. Comercio electrónico. Inversores: SoftBank Latin America Fund, Advent International, Balderton Capital
StoriValor de $1,200M, unicornio desde 2022. Fintech. Inversionistas: Vision Plus Capital, Source Code Capital, Lightspeed Venture Partners
NowportsValor de $1,100M, unicornio desde 2022. Cadena de suministro. Inversores: Monashees+, Foundation Capital, Base10 Partners
ClaraValor de $1,000M, unicornio desde 2021. Fintech. Inversores: DST Global, General Catalyst, Monashees+

Tanto en México como en Latinoamérica, el factor detonante para generar más empresas unicornio es la entrada de inversionistas a la región. Esto se ha logrado gracias a la serie de beneficios que ofrecen los países latinoamericanos, como menores costos de captación, la retención de los usuarios y el uso cada vez más difundido de los teléfonos inteligentes.

Áreas de Operación

La mayoría de las empresas unicornio mexicanas encontraron un nicho de oportunidad en el sector fintech, lo que denota el importante crecimiento que se espera a futuro. Pero algunas de las mejores negocios para emprender hoy en día se encuentran en otros sectores:

  • Economía digital

    La economía digital contribuye significativamente al PIB en los países, incluso aquellos en vías de desarrollo que han realizado inversiones en infraestructura de banda ancha se están poniendo al día rápidamente.

    Es precisamente en esos países donde la economía digital puede desempeñar un papel importante, pues fomenta la inclusión y la mitigación de la pobreza e incentiva la independencia financiera. Además, la economía digital es vital para estimular el potencial de innovación en áreas como la investigación y el desarrollo, conocido como I+D, así como en el desarrollo de la industria 4.0.

    El principal objetivo de estas startups es mejorar la competitividad, atraer inversiones, crear empleo y hacer crecer los mercados.

  • Ciberseguridad

    Aunque se ha producido un pequeño retroceso de los inversores en el mercado tecnológico con la caída de las cotizaciones bursátiles, el agotamiento del mercado de Oferta Pública de Venta y el despido de trabajadores por parte de las nuevas empresas para preservar su liquidez, el sector de la ciberseguridad ha resistido en comparación con otros sectores tecnológicos.

    Se sigue invirtiendo mucho dinero en empresas de ciberseguridad, pues cada vez más las organizaciones están conscientes de que no pueden permitirse ciberataques potencialmente devastadores, para lo que acuden a herramientas y servicios de seguridad de última tecnología. Definitivamente, 2022 ha sido un buen año desde el punto de vista financiero para el sector de la ciberseguridad y, en general, para las startups en fase inicial.

  • Aplicaciones móviles

    Las aplicaciones móviles ayudan a mejorar la accesibilidad de las empresas. También facilitan el desarrollo de una sólida relación con sus clientes, lo que permite una fuerte fidelización. Por ejemplo las fintech que tienen apps de préstamos.

    También permiten a los usuarios acceder a los productos, información, procesos y servicios que necesitan en tiempo real. Así pues, las aplicaciones aumentan la accesibilidad de las empresas de forma eficaz.

    Es por ello que las startups dedicadas a diseñar y lanzar aplicaciones móviles tienen un amplio horizonte en el cual desarrollarse.

  • Cloud Computing

    Se trata de toda una gama de servicios en la nube, que abarcan: Infrastructure as a Service (IaaS), Platform as a Service (PaaS), y Software as a Service (SaaS), es decir, infraestructuras tecnológicas, como servidores, plataformas, como Google Workspace, y programas informáticos, como Spotify, todos alojados en la nube.

  • 5G y Wi-Fi 6

    5G es el servicio de banda ancha celular de quinta generación que está empezando a estar disponible en todo el mundo. Y Wi-Fi 6 es la última versión del estándar inalámbrico de redes de área local.

    Entre los objetivos comunes de Wi-Fi 6 y 5G están el aumento del ancho de banda y la velocidad de la red, así como la baja latencia.  Este aumento de flujos proporciona una mayor velocidad de conexión, y sus dispositivos disponen de más vías para comunicarse.

  • Edge Computing

    De acuerdo con el gigante tecnológico IBM, el edge computing se refiere a “una infraestructura de informática distribuida que acerca las aplicaciones empresariales a los orígenes de datos, como dispositivos de IoT o servidores periféricos locales. Esta proximidad a los datos en su origen puede ofrecer grandes ventajas de negocio: conocimientos más rápidos, tiempos de respuesta mejorados y mayor disponibilidad del ancho de banda”.

    Las startups que implementen este tipo de servicio tienen como objetivo mejorar el procesamiento de datos, evitando problemas en el ancho de banda y la latencia.

Ser una Empresa Unicornio

Como ya señalamos, no existe una receta mágica para convertirse en una startup unicornio y estar entre los más ricos de México. El camino de cada empresa es diferente, pero hay algunas etapas y pasos que muchas unicornios siguen.

Identificar el nicho de mercado con mayor potencial y escalar rápidamente son sólo un par de las cosas que hacen para disparar el crecimiento de su negocio.

La valoración de estas empresas se deriva de las valoraciones elaboradas por inversores de venture capital e inversores que participaron en las rondas de crowdfunding. Dado que todas las unicornios son startups, su valor se basa principalmente en su potencial de crecimiento y desarrollo previsto.

Por lo tanto, la valoración que ostentan no está en sí relacionada con sus resultados financieros reales. De hecho, muchas de estas empresas aún no han generado beneficios. Todo se complica mucho más cuando algunas de estas startups se convierten en el primer negocio de su clase en un determinado sector, lo que dificulta aún más el proceso de valoración.

Para convertirse en una empresa unicornio, se deben cumplir una serie de factores:

  1. Estrategia de crecimiento rápido

    Los inversores de venture capital se basan principalmente en estrategias de crecimiento rápido para el desarrollo de una startup. Dichas estrategias fomentan la inversión de grandes cantidades de dinero en cada ronda de financiación, con el fin de captar la mayor cuota de mercado posible cuanto antes, así como para evitar la aparición de grandes rivales en el mercado financiero. Por ello, la valoración de una empresa unicornio se dispara en cada ronda de financiación.

  2. Diversificación

    En la actualidad, muchas startups no cumplen los requisitos para salir a bolsa. En su lugar, adquieren otras startups para diversificar su negocio y evitar que surjan grandes competidores potenciales en el mercado.

    Las grandes empresas se benefician de estos acuerdos, porque así pueden adquirir tecnologías desarrolladas en lugar de hacerlo desde cero. La intensa competencia entre los gigantes tecnológicos hace que ofrezcan una prima significativa, lo cual dispara la valoración de las empresas adquiridas, creando nuevas unicornio.

  3. Innovación

    Las innovaciones tecnológicas permiten un crecimiento más rápido de las startups. Al aprovechar las nuevas tecnologías, las empresas unicornio consiguen llegar más rápido a sus clientes y acortar el tiempo necesario para alcanzar sus objetivos.

Startup Unicornio: Obstáculos

Las startups con un valor superior a los mil millones de dólares se denominan unicornios por su rareza, y suelen tener un éxito indiscutible y gran atracción en el mercado.

Es por eso que, convertirse en una empresa unicornio es un gran logro que muy pocos pueden alcanzar. Además de elementos esenciales como un equipo sólido y una buena cantidad de capital, también necesitan grandes herramientas que puedan crecer con su plan de negocio.

Otro obstáculo al que se enfrentan es que, a menos que acudan a rondas de inversión privadas o de capital de riesgo, en realidad no aceptan muchas inversiones de tamaño moderado. Esa situación cambia cuando deciden convertirse en empresas públicas y salir a bolsa.

Hoy en día, las empresas unicornio han alcanzado un gran reconocimiento a nivel global. Lo importante es tener en mente que no es necesario que todas las unicornio acaben convirtiéndose en una empresa de éxito, sino que las startups no dejen de esforzarse después de alcanzar un gran hito, no solamente financiero.

Arlette Arboisiere nació en México, pero vive en España. Como emprendedora, disfruta escribiendo sobre el mundo del capital riesgo, las startups y los retos de emprender un negocio.

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